Guide Alpes du Sud

Dans la mythologie maorie, les quatre fils de Rangi (le père – ciel), naviguant sur les eaux de la création, échouent leur waka sur un récif. L’épave se retourne et ses occupants se réfugient sur un côté de la partie émergée. Mais le vent glacé du sud se met à souffler. Le froid pétrifie les naufragés et les transforme en montagnes, regroupées sur un côté du waka, l’île du Sud. Ainsi naissent Ka Tiritiri O Te Moana ou Southern Alps,dont l’aura mystique inspire les Maoris.

D’un point de vue géologique, ce relief est dû à la subduction de la plaque Pacifique sous la plaque australienne. Cette faille alpine de 25 à 30 millions d’années crée une véritable frontière naturelle entre l’est et l’ouest de l’île.

Les Maoris sont les premiers hommes à traverser ces montagnes en franchissant notamment Arthur’s Pass et Lewis pass. Le centre de l’île est alors une zone de transit saisonnier pour la chasse ou les expéditions à la recherche du précieux jade. De ces passages temporaires, ils laissent toutefois un grand nombre de traces sous forme de peintures rupestres, que l’érosion et les dégradations ont malheureusement fait disparaître pour la plupart. Les derniers sites ouverts au public se trouvent dans les environs de Duntroon.

Pour le voyageur, le centre de l’île du Sud, avec deux parcs nationaux et le plus grand parc forestier du pays, Victoria Conservation Park, est synonyme de montagnes et de grands espaces sauvages. Au nord, on se relaxe en famille dans les eaux thermales de Hanmer Springs ou dans l’atmosphère plus intime des bains japonais de Maruia Springs.

Rejoindre la côte ouest par Arthur’s Pass National Park est un voyage inoubliable à travers une succession de paysages plus spectaculaires les uns que les autres. Voyage que vous pouvez effectuer en train, par la seule connexion ferroviaire entre les côtes est et ouest de l’île et le tunnel d’Otira. Achevé en 1923, ce tunnel est à l’époque une prouesse technique et le plus long de sa génération. Véritable cordon ombilical entre les deux côtes, la ligne de chemin de fer est également considérée comme l’une des plus belles au monde. Cependant elle ne passe pas par les impressionnantes formations calcaires de Kura Tawhiti / Castle Hill. Pour visiter ce site maori protégé et paradis pour grimpeurs, il faut emprunter la SH73.

Une autre route mythique est celle qui mène à Aoraki/Mt Cook par Mackenzie Country une région de hauts plateaux aux milliers d’hectares couverts de tussocks, ces graminées natives aux tons jaunes et rouges souvent âgées de plusieurs centaines d’années et qui ont malheureusement été massivement remplacées par des pâtures semées d’herbe exotique. En arrière-plan, les montagnes et leurs sommets enneigés sont une vision fascinante, tout comme les immenses lacs bleu turquoise. Cette palette de couleurs si particulière s’explique notamment par un ciel d’une pureté rare comme à Omarama (lieu de lumière), haut-lieu du vol à voile. Des conditions idéales pour observer les constellations de l’hémisphère Sud, depuis l’observatoire de Lake Tekapo ou du planétarium de Mt Cook.

Les sports d'hiver ne sont pas en reste puisque la région possède la plus grande concentration de stations de ski de l’île du Sud. Mt Hutt, à côté de Methven, l'un des plus grands domaines skiables du pays, bénéficie de la plus longue saison. Les 12 autres stations, de taille modeste et gérées par des clubs alpins revendiquent une ambiance familiale et décontractée. Elles offrent alors le luxe de pistes non damées et aucune attente aux remontées mécaniques.

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